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Cacao e salute

posted by Luca Paolini Marzo 5, 2013 0 comments

Per secoli la cioccolata ricca in cacao è stata conosciuta non solo per il suo buon sapore ma anche per i suoi effetti benefici sulla salute.

I primi segni del consumo di cacao risalgono addirittura al 1600 avanti Cristo, per gli Incas era la bevanda degli Dei, gli Aztechi affermavano: “Bevanda divina, accresce la resistenza e combatte la fatica. Una tazza di questa preziosa bevanda consente ad un uomo di camminare per un giorno intero senza cibo”.

 

cacao

 

Al giorno d’oggi la cioccolata è invece associata alla carie dentale, all’obesità, all’ipertensione ed al diabete.

Comunque, la recente scoperta di composti fenolici biologicamente attivi nel cacao hanno cambiato questa percezione ed hanno stimolato la ricerca sui loro effetti nell’invecchiamento, nella regolazione della pressione sanguigna e nell’aterosclerosi.

L’osservazione di questi effetti benefici sulla salute possono essere collegati, o almeno in parte, ai flavonoidi di origine vegetale, un grande sottogruppo dell’eterogeneo gruppo dei polifenoli.

Tre gruppi di polifenoli sono stati identificati nelle fave di cacao: catechine, antocianidine e proantocianidine. Importante è però sapere che nei prodotti finali del cacao, come la cioccolata, il contenuto di polifenoli può decrescere dal 10% al 100% attraverso i differenti processi di lavorazione, in particolare la cioccolata al latte è quella che vede la maggiore riduzione.

C’è una grande controversia attorno alla biodisponibilità dei polifenoli, soprattutto per quelli derivati dal cacao, sono discordanti gli studi relativi alla loro degradazione gastrica, a livello intestinale sembrano invece essere assorbiti in maniera evidente.

La cioccolata nera e gli estratti di cacao arricchiti con polifenoli sembrano quindi poter essere considerati di beneficio per la salute umana.

Infatti, i polifenoli del cacao hanno proprietà antiossidanti, avendo cosi effetti positivi contro differenti patologie, incluse le malattie cardiovascolari, i processi infiammatori ed il cancro.

I polifenoli del cacao inducono la vasodilatazione coronarica, aumentano la concentrazione endoteliale di Ossido Nitrico inducendo un rilassamento vascolare, migliorano le funzioni vascolari e diminuiscono l’adesione piastrinica. Inoltre, essi diminuiscono i livelli e l’ossidazione del colesterolo LDL mentre aumentano quello HDL.

 

polifenoli cacao

 

I polifenoli hanno poi un’attività antinfiammatoria, specialmente contro le Malattie Infiammatorie Intestinali (IBD), attraverso l’inibizione di differenti fattori di trascrizione e citochine.

Questi esiti producono anche degli effetti chemiopreventivi in altre malattie croniche come il cancro, inibendo la crescita di varie linee cellulari tumorali. Di particolare interesse sono gli effetti dei polifenoli sul cancro al colon, cosi come il loro effetto protettivo contro le IBD, prevenendo quindi la loro evoluzione tumorale.

Le ricerche sui polifenoli del cacao devono però continuare in futuro ed essere maggiormente approfondite, dovrebbero focalizzarsi su specifici meccanismi d’azione come ad esempio i pathways infiammatori, dovrebbero poi evidenziare l’effettiva biodisponibilità nei prodotti di comune consumo, interessante sarebbe anche aggiungere in etichetta  le indicazioni nutrizionali relative alla tipologia ed  alla qualità dei polifenoli presenti.

 

 

Per approfondimenti:

– Cocoa and health: a decade of research. Cooper KA, Donovan JL, Waterhouse AL, Williamson G. Br J Nutr. 2008 Jan;99(1):1-11. Epub 2007 Aug 1.

– Cocoa Polyphenols and Their Potential Benefits for Human Health. I. Andújar, M. C. Recio, R. M. Giner, and J. L. Ríos. Oxidative Medicine and Cellular Longevity, Volume 2012 (2012), Article ID 906252, 23 pages doi:10.1155/2012/906252.

– Cocoa and Cardiovascular Health. Roberto Corti, MD*; Andreas J. Flammer, MD*; Norman K. Hollenberg, MD, PhD; Thomas F. Lüscher, MD. Circulation 2009;119:1433-1441.

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